Come fare questo progetto countdown

Dovrebbe essere lui. MR è l'abbreviazione di Master Reset, serve appunto a resettare il registro interno del chip.

e questi altri 3?

Shift register clock pin (SH_CP) ed Storage register clock pin (latch pin) (ST_CP) a quali corrispondono nel mio caso? io ho:

SER_IN L_CLOCK CLOCK

I pin SER_IN e SER_OUT dovrebbero corrispondere ai pin di ingresso dei dati seriali e di uscita, rispettivamente. Hai letto (vero?) che gli shift possono essere messi in cascata. Per comandarli tutti basta spedire tanti byte quanti sono i chip: siccome i registri interni sono ad 8 bit, quando al chip arrivano più di 8 bit esso "sputa" fuori dal serial out i bit che sono entrati per primi.

L_clock dovrebbe essere il latch, clock il pin di clock Clk. Cmq dovresti avere il datasheet del componente che hai comprato, forse anche lo schema, sul sito di Sparkfun, così puoi controllare i pin a cosa corrispondono. La prox volta comunque compra i chip in formato DIP: costano di meno e sono più facili da maneggiare.

dunque sono andato sul sito sparkfun e ho trovato il mio componente... solo che ora per il codice non ho capito che devo fare.... poi ci sono le librerie che non ho capito che sono e come devo operare con loro...

http://bildr.org/2011/08/74hc595-breakout-arduino/

Ecco, in quel link che hai messo c'è il collegamento del tuo componente a 8 led. Sostituisci le 8 coppie resistenza+led con i collegamenti ai piedini del tuo display (l'8° rimarrà volante).

Poi prendi uno di quei codici degli altri link ed adattali per funzionare con l'anodo comune.

PS: una lib è una raccolta di funzioni che espande le capacità base del codice di Arduino. http://www.arduino.cc/en/Reference/Libraries

per il momento vorrei vedere come vanno gli 8 led normali quindi per il momento sto mettendo da parte il discorso display a 7 segmenti... quindi li ho messi a catodo comune... ho messo il codice per non mi fa nulla...ad alcuni mi da un sacco di problemi ad altri invece lo carica ma poi non fa nulla...

Led o 7 segmenti non cambia nulla. Spedisci un byte con la funzione ShiftOut al 595 composto da una sequenza di bit casuale ("1" e "0" messi come capita), poi dai il segnale di latch e guarda se si accendono i led. Se non si accendono ricontrolla i collegamenti. Il codice riprendilo da uno degli esempi di questo link: http://www.arduino.cc/en/Tutorial/ShiftOut

Quello di sparkfun è strutturato per essere una lib, non proprio uno sketch pronto da caricare.